När ett dödligt virus svepte USA i 2009, dödade tusentals människor, kände panik särskilt nödvändigt. En variant av influensa som sprider sig varje år, “svininfluensan” gjorde rubriker som nya rapporter om dödsfall rullade in. Grafiska, tragiska berättelser om liv förlorade sprida rädsla.

Många amerikaner minns fortfarande att vintern som särskilt förrädiska. Men svininfluensan i slutändan gjorde ingen mer skada i landet än någon typisk influensavirus. I själva verket var det år som svininfluensan slog en av de lättaste influensa säsonger i den senaste historien. Influensa dödade cirka 12,500 amerikaner det året. Den genomsnittliga årliga dödssiffran under det senaste decenniet har legat närmare 50,000.

Samhällsvetare har sedan förklarat panik som en fråga om “riskacceptans.” Vad gjorde att influensa sticker ut i folks sinnen? Delvis, vem den dödade. Till skillnad från i de flesta år, svin influensa inlagda många unga vuxna. Fall inblandade människor som inte är tänkta att dö av influensa-inte bara morförälder med emfysem, men High-School idrottsman. Trots alla pågående plågor av död och förstörelse fångar denna typ av nya, oförutsedda faror alltid nationell uppmärksamhet.

Ångest är en kraftfull drivkraft, men definitionsmässiga det finns kring risker som inte anses godtagbara. Ångest kan mobilisera människor till snabba och beslutsamma åtgärder, av det slag som inte längre övervägas för farligare hot som samhället accepterar. Rökning tobak, till exempel, dödar cirka 480,000 amerikaner varje år. Men det gör det med cancer och hjärtsjukdomar som strejk efter årtionden av användning. Den årliga dödssiffran är nu så förväntad att den inte utgör nyheter. Likaså accepteras är de dödliga effekterna av insamlings kemikalier i luftföroreningar, som dödar cirka 7 000 000 människor runt om i världen årligen.

T ögonblicket, den ledande folkhälsofrågan i nyheterna är vaping. Push-varningar markerar inkrementella stämmer hos personer på sjukhus med allvarliga luftvägssjukdomar relaterade till vaping. Hittills i år är antalet 805-med en medianålder av 23-enligt en allmänt diskuterade rapport släpptes av centra för sjukdomskontroll och förebyggande förra veckan. Veckan innan hade 530 sjukhusinläggningar rapporterats. Antalet dödsfall i samband med vaping har ökat till 12.

I september tillkännagav president Donald Trump ett åtagande att avsluta vaping-gisslet: “vi kan inte tillåta människor att bli sjuka, och vi kan inte få våra ungdomar att påverkas.” Förutom de unga offren, osäkerhet om exakt vad som orsakar denna spik i sjukdom har underblåst en känslomässig allmänhetens svar. En blandning av politisk dynamik och genuin vilja att skydda barnen har lett till uppmaningar om förbud och absolut undvikande av vapes. Massachusetts förbjöd tillfälligt försäljning av alla vaping produkter. Walmart meddelade att det skulle sluta sälja alla vaping produkter. Kalifornien tilldelade $20 000 000 för en “vaping-medvetenhet kampanj.”

Det verkar finnas ett enhälligt samförstånd om att något bör göras för att bättre under stå och förhindra denna vaping-relaterade skada. Budskapet från många i den allmänna hälso-samfundet har helt enkelt varit att undvika vaping. Förra veckan CDC berättade amerikanerna så mycket. Men som förbud faktiskt håller på att genomföras, vissa experter inser de potentiellt farliga effekterna av misplacing kollektiva ångest.

“Vad vi har sett under de senaste månaderna är unikt,” säger Brian King, CDC: s biträdande direktör för forskning översättning om rökning och hälsa. Efter den senaste, skärande uptick i allvarliga fall av vaping-relaterade lungsjukdom, har han försökt att urskilja den exakta omfattningen av skadan. Han anser att byrån är nära att ha en fullständig redovisning. “Det är möjligt att det finns ett inflytande av berättelser i medierna, att människor kan vara mer benägna att rapportera eller att misstänka vaping var orsaken till lungsjukdom,” King säger vape.se. “Trots detta är räntorna markant högre än under de senaste åren, så det är troligt att något nytt är på gång.”

Läs: vaping rimliga förnekning går upp i rök

Abigail Friedman, som studerar tobaksbruk vid Yale School of Public Health, påpekar att majoriteten av de mest populära vaping produkter har funnits på marknaden i minst ett par år. Frågan är inte om vaping sig är säker eller osäker, betonar hon, men vilka delar av praktiken orsakar dessa akuta sjukdomar: “en e-cigarett är” i grunden en enhet, inte ett ämne. En sak som jag tycker är verkligen förvirrande människor är att vaping bara innebär att använda en e-cigarett. Det berättar inte vad folk sätter i den. Du kan sätta vatten i en e-cigarett, eller hur? “

Vaping vatten bör vara en ofarlig, om nyfiken, sak att göra. Lägga nikotin till att ånga, å andra sidan, avsevärt påverkar det kardiovaskulära systemet och hjärnan. De beroendeframkallande egenskaperna hos nikotin kan förändra neurala funktion permanent, särskilt hos yngre människor, det är därför varje medicinsk institution som använder mot vaping. Men nikotin ensam bör inte akut orsaka den typ av svår inflammatorisk lungsjukdom som ses.